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Son fonctionnement

La pile à combustible (PAC) est un dispositif électrochimique qui transforme directement en électricité l’énergie contenue dans la molécule d’hydrogène.

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La pile à combustible utilise de l’hydrogène (H2) et de l’oxygène (O2) pour générer de l’électricité et de la chaleur, en n’émettant que de l’eau. La molécule d’hydrogène H2 est constituée de deux atomes contenant chacun un noyau positif, appelé « proton » ou H+, et un électron.

Pour la technologie appelée PEM (Proton Exchange Membrane ou membrane échangeuse de protons), le dispositif électrochimique contient une membrane insérée entre deux plaques métalliques conductrices. Cette membrane en polymère laisse seulement traverser les protons H+, les noyaux des atomes d’hydrogène.

La molécule d’hydrogène arrive au contact des électrodes. La réaction est déclenchée grâce à un catalyseur constitué de nano particules de platine déposées sur des grains de carbone. À son contact, la molécule d’hydrogène donne naissance à deux protons et à deux électrons.

Les protons traversent la membrane et se dirigent vers l’autre pôle de la cellule. Les électrons, qui ne peuvent pas franchir cette barrière, passent dans le circuit électrique. Simultanément de l’autre côté de la membrane au contact d’un nouveau catalyseur, les protons réagissent avec l’oxygène et les électrons du circuit pour former de l’eau, le seul rejet de la pile.

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